Het nieuwe zwemwonder: Katie Ledecky!

vrijdag 05/08

Vandaag neemt Katie Ledecky in het olympisch zwembad van Rio haar eerste duik. Amper 19 is ze, maar toch lijkt haar plaats in de geschiedenisboeken van de zwemsport al verzekerd. Nadat ze als 15-jarige debutante furore maakte op de Olympische Spelen in Londen, realiseerde Katie Ledecky op het jongste WK in Kazan de onmogelijk gewaande quadruple – individueel goud op de 200 meter, 400 meter, 800 meter én 1.500 meter vrije slag, inclusief drie fabelachtige wereldrecords. De jonge Amerikaanse heeft alles om uit te groeien tot de Michael Phelps van het vrouwelijke zwemmen.

Katie Ledecky bestijgt op 4 augustus 2015 het startblok voor de finale van de 1.500 meter vrije slag bij de vrouwen op het WK langebaanzwemmen in Kazan (Rusland). Haar blik is strak, gefocust, zelfbewust. Na de gebruikelijke rituelen – armpje zwaaien, dijen kletsen, nog een laatste keer diep in- en uitademen – gooit ze zich bij het weerklinken van de buzz vol overgave in het water. Op de 1.500 meter gaan de meeste zwemsters ietwat behoudend van start, maar niet Katie Ledecky. Seconde per seconde loopt ze verder uit op haar tegenstandsters, die halverwege de race al gereduceerd zijn tot hopeloze, ploeterende figuranten. Zelfs de lijn die de tijd van het wereldrecord aangeeft, de dag voordien door Ledecky herself gezwommen in de reeksen, reikt niet tot aan haar hielen. Na een minuut of vijf gaat het er al niet meer om of ze wint, maar in welke tijd. Het eindverdict: 15 minuten, 25 seconden en 48 honderdsten. Bijna 15 (!) seconden sneller dan zilveren medaille Lauren Boyle en wederom 2 seconden en 23 honderdsten sneller dan het wereldrecord. Het wordt stilaan business as usual. Tekenen van euforie zijn er bij Ledecky niet te bespeuren, want er is nog werk aan de winkel. Een halfuur later moet ze immers aan de bak in de halve finale van de 200 meter vrije slag. Ledecky plaatst zich als zesde en wint een dag later zowaar de finale, voor de gerenommeerde Italiaanse sprintster Federica Pellegrini…

 
Steile opmars

Met de spraakmakende winst op de 200 meter behaalt Ledecky al haar derde gouden plak, en dat op dag 4 van het WK.

Het mag duidelijk zijn: Katie Ledecky is een absoluut supertalent, een fenomeen in het water. Ze werd op 17 maart 1997 geboren in Washington D.C. en proefde voor het eerst van de zwemsport op haar zesde. Negen jaar later maakte Ledecky op de Olympische Trials in Omaha haar opwachting in een nationale eliterace. Als jongste deelnemer van het veld sloeg ze iedereen met verstomming door prompt de 800 meter freestyle te winnen. Een paar weken later beukte de 15-jarige groeibriljant de poort naar de internationale zwemwereld definitief open op de Olympische Spelen in Londen.

Ledecky kwalificeerde zich als derde voor de finale van de 800 meter vrije slag, op zich al een weergaloze prestatie. Met een eventuele olympische titel werd geen rekening gehouden – die eer was voorbehouden voor vaste waardes als regerend olympisch kampioene Rebecca Adlington (Groot-Brittannië) en Lauren Boyle (Nieuw-Zeeland). Als underdog verbaasde Ledecky op 3 augustus 2012 de hele (zwem)wereld. Haar snelle start werd door de commentatoren initieel afgedaan als ‘sympathiek’ en ‘moedig’, maar toen halverwege de race bleek dat ze haar voorsprong systematisch uitbouwde en ook de wereldrecordlijn voortdurend achter zich hield, ging het stemvolume de hoogte in. “Someone’s going to become very famous very suddenly”, luidde het vol ongeloof. Ledecky won en klokte af op 8:14.63, net boven het wereldrecord van thuiszwemster Rebecca Adlington, die bijna zes seconden later toch nog een bronzen medaille uit de wacht sleepte, maar meteen wist hoe laat het was. Vier jaar Spartaanse training hadden niet volstaan om een onervaren puber van zich af te houden. Supertalent Katie Ledecky had de scepter na amper één indrukwekkende race definitief overgenomen.

 

Records verzamelen

Op het WK in Barcelona (2013) liet ze opnieuw van zich spreken door als nationale kampioene op de 400, 800 en 1.500 meter vrije slag ook de wereldtitel op deze drie afstanden te veroveren. Op de 1.500 meter brak ze haar eerste van tien wereldrecords en pitste ze maar liefst zes seconden af van de vorige besttijd. Op de 800 meter deed ze wat haar in Londen het jaar voordien net niet lukte: het wereldrecord van Rebecca Adlington afsnoepen. Tussendoor haalde ze op de 4x200 meter vrije slag haar vierde WK-goud binnen. Met dank aan… teamgenote en vedette Missy Franklin, die later op het jaar door Ledecky opgevolgd werd als World Swimmer of the Year.

Ook in 2014 ging Ledecky vrolijk door op haar elan en werd de eerste vrouw sinds Janet Evans die wereldwijd zowel op de 400, de 800 en de 1500 meter de snelste tijd in haar bezit heeft.  

 

Op 17-jarige leeftijd werd Ledecky de eerste vrouw sinds Janet Evans die wereldwijd zowel op de 400, de 800 en de 1500 meter de snelste tijd in haar bezit heeft.
Quadruple

Na drie buitengewoon succesvolle seizoenen kondigde 2015 zich aan als een preolympisch jaar met één grote afspraak: het WK in Kazan. De verwachtingen jegens Ledecky waren hooggespannen, maar opnieuw deed de nog altijd maar 18-jarige sensatie wat van haar verwacht werd. Sterker nog: met het binnenhalen van een unieke quadruple bewees Ledecky dat ze niet enkel op de lange afstand, maar ook op de halve sprint de beste ter wereld is.

De verbazende winst op de 200 meter effende het pad naar vier individuele gouden medailles, een ongeziene tour de force. De titels op de 1500 en de 400 meter freestyle leken een evidentie, en ook de 4x200 meter werd zegevierend afgesloten.

Op de 800 meter vrije slag haalde Ledecky nog een laatste keer uit, en hoe! Ze zwom het veld werkelijk aan flarden en finisht in een ongelooflijke 08:07.39, bijna vier seconden sneller dan haar eigen wereldrecord. De reactie van oud-concurrente Rebecca Adlington in de BBC-studio sprak boekdelen: “Dit is een mannentijd! Wat ben ik blij dat ik al gestopt ben!” Ook swimmer-up Lauren Boyle stak haar verbijstering niet onder stoelen of banken. Nadat ze tien seconden na Ledecky als tweede had aangetikt, schreeuwde ze bij het zien van het scorebord “Eight seven?!”. Een beeld zegt vaak meer dan duizend woorden. O ja, ook het wereldrecord op de 1500 meter ging er twee keer aan en staat nu op 15:25.48.  

 

Rio

Katie Ledecky is dé nieuwe ster aan het internationale zwemfirmament. Enkel ziekte of blessures lijken er haar van te kunnen weerhouden om op de Spelen van Rio uit te groeien tot de vrouwelijke Michael Phelps. Absolute dominantie in een gemondialiseerde sport als het zwemmen is hoe dan ook enkel weggelegd voor de allergrootsten.  

Specialisten prijzen haar om haar quasi perfecte techniek – hoge elleboog bij het overhalen van de arm, laag hoofd tijdens het ademhalen, optimale stroomlijning van het lichaam…. En ook in het hoofd zit het goed. Qua star quality moet ze het afleggen tegen charismatischere collega’s als Katinka Hosszu (Hongarije), Sarah Sjöström (Zweden) of bad girl Federica Pellegrini (Italië), maar de gebetenheid waarmee ze records najaagt, toont alleszins aan dat ze allesbehalve een eendagsvlieg is. Bovendien lijkt ze als zwemster nog steeds progressie te kunnen maken – gedurende iets meer dan twee jaar scherpte ze haar eigen wereldrecord op de 1500 meter aan met maar liefst negen seconden! Begin dit jaar bracht ze haar eigen record op de 800 m naar een fabelachtige 08:06.68. Waar gaat het eindigen voor deze rotgetalenteerde hemelbestormer? Niemand die het weet, ook Ledecky zelf niet: "I just like to swim fast. I don't think about the distance."

 

Sporta-magazine is een uitgave van Sporta-federatie, die deel uitmaakt van de Sporta-groep.